Los coches eléctricos son limpios, silenciosos y, al parecer, el camino del futuro. ¿Serán los aviones el próximo vehículo en ser híbrido eléctrico? Tesla, una firma estadounidense que ha hecho mucho para ayudar a los autos eléctricos a deshacerse de su imagen de ser algo inalcanzable, está luchando para satisfacer la demanda de su model s 3 (aunque eso no le ha impedido anunciar planes para construir camiones eléctricos también).



Volvo, un fabricante de automóviles sueco, ha dicho que, a partir de 2019, todos sus automóviles serán al menos parcialmente eléctricos. Volkswagen tiene planes de ofrecer opciones de batería en todas sus marcas; General Motors ha hecho ruidos similares. Algunos países, incluidos China, Gran Bretaña y Francia, están instaurando prohibiciones sobre los vehículos de combustión interna, para que entren en vigor en un par de décadas.

No todas las formas de transporte son tan fáciles de electrificar.

Uno de los más difíciles es la aviación, donde la energía de la batería se enfrenta a un problema grave: el peso. Kilo-por-kilo, los combustibles fósiles contienen aproximadamente 100 veces más energía que una batería de iones de litio. En el camino, ese es un problema que puede diseñarse a su alrededor. Para una máquina que debe elevarse hacia el cielo, es mucho más difícil de resolver.

Pero no es imposible. Decenas de empresas están trabajando en aviones eléctricos de todas las formas y tamaños. Algunos se parecen a los autos voladores, como los que apoya Larry Page, uno de los fundadores de Google. Otros están volando, máquinas parecidas a un dron que podrían operar como taxis aéreos autónomos (Uber está interesado en esto). Pipistrel, una compañía eslovena, ya fabrica un avión de entrenamiento eléctrico de dos asientos. Otro biplaza, el E-fan, ha sido volado por Airbus, un gigante de la aviación europea, aunque recientemente abandonó el proyecto.

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Llegan grandes competidores con grandes ideas.

El motivo se hizo evidente el 28 de noviembre, cuando Airbus anunció algo más ambicioso. Se ha asociado con Rolls-Royce, un productor británico de motores a reacción, y Siemens, un grupo alemán de electricidad, para convertir un pequeño avión en un «banco de pruebas volador» para demostrar la viabilidad de la propulsión híbrida eléctrica. «Estamos entrando en un nuevo mundo de la aviación«, dijo Frank Anton, director de Siemens eAircraft. La energía eléctrica, predijo, demostraría ser tan importante para la aviación comercial como la invención del motor a reacción.

Actualmente Insuficiente.

La visión general en la industria es que la tecnología de la batería todavía no está destinada a la construcción de aviones totalmente eléctricos. Pero así como los arreglos híbridos ayudan a ampliar el alcance de algunos automóviles eléctricos, los sistemas híbridos acercarán más el avión eléctrico al despegue.

 

El equipo de Airbus planea modificar un BAE 146

Este es un avión regional de 100 asientos impulsado por cuatro motores a reacción convencionales (ver la ilustración anterior). El primer paso será reemplazar uno de esos motores con una unidad eléctrica de 2MW, que consiste en un ventilador contenido en una cubierta. Al igual que con un automóvil híbrido, el ventilador funcionará con una combinación de una batería y un extensor de alcance, en la forma de un pequeño motor a reacción montado en la parte trasera del fuselaje y conectado a un generador. Este extensor de alcance se puede encender durante partes del vuelo para alimentar a los ventiladores o para recargar la batería. Debido a que se puede ejecutar a su velocidad más eficiente todo el tiempo, a diferencia de un jet que propulsa directamente un avión, sería altamente eficiente en el consumo de combustible.

Paso a paso

Las pruebas de vuelo comenzarán en 2020. Si tienen éxito, se reemplazará un segundo motor en el avión. Los resultados, espera el equipo, proporcionarán datos suficientes para diseñar un avión comercial híbrido eléctrico completo con 50-100 asientos desde cero. Tal avión podría entrar en servicio en 2030 más o menos.

Otros aviones podrían estar en el aire antes de eso. Zunum Aero, una startup con sede en Seattle, espera tener su avión híbrido eléctrico de 12 asientos listo para volar con sus primeros pasajeros para 2022, ayudado por la inversión de Boeing, un gigante aeroespacial estadounidense, y JetBlue, una exitosa aerolínea.

Tales aviones, esperan sus diseñadores, servirán como puentes para aviones completamente eléctricos en el futuro. Superar el problema de peso será complicado. Para los grandes aviones que vuelan rutas de larga distancia, la electrificación completa puede no ocurrir nunca, aunque los sistemas híbridos reducirían su consumo de combustible. Pero los cambios de diseño pueden ayudar.

Airbus, por ejemplo, cree que puede mezclar sus motores eléctricos en el fuselaje de la aeronave para reducir el arrastre. Y la energía eléctrica ofrece algunas ventajas que compensan su gran desventaja. Una es que los motores de combustión no son muy eficientes para poner en movimiento la energía de su combustible. En cambio, una gran parte de ella termina desperdiciada en calor. Un motor a reacción podría lograr una eficiencia de alrededor del 55% durante un crucero constante a la altitud ideal. Pero ese número podría reducirse a la mitad o más al despegar, subir, aterrizar y rodar por el suelo, que es lo que los aviones que vuelan en rutas cortas pasan la mayor parte de su tiempo haciendo.

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Un motor eléctrico puede hacer mucho mejor. Los últimos modelos tienen más del 95% de eficiencia, por lo que las baterías que los alimentarán no necesitarán igualar la densidad de energía del combustible para aviones. Los motores eléctricos también son más livianos que los motores a reacción, lo que ayuda a compensar algunas de las desventajas del peso. Y contienen muchas menos piezas, lo que significa que requieren menos mantenimiento, que es un gran costo en la aviación.



Y al igual que los vehículos eléctricos, los aviones eléctricos ofrecerían otros beneficios que vale la pena tener, pero más difíciles de cuantificar. Serían más silenciosos que los aviones a propulsión a chorro, lo que puede ser atractivo para los aeropuertos cercanos a las grandes ciudades. También serían más limpios, y lo serían más a medida que se produce más electricidad a partir de fuentes bajas en carbono.

Los escepticos

Ellos dudan que el problema del peso pueda superarse adecuadamente; los cínicos sospechan que estos proyectos están motivados por relaciones públicas. Pero pocas personas predijeron el ritmo de la electrificación en otras áreas.

Si las aeronaves eléctricas pueden ofrecer viajes puerta a puerta más rápidos evitando los aeropuertos congestionados y al mismo tiempo ofrecen tarifas más baratas, los pasajeros aéreos estarán felices de que las chispas salgan volando.


1 comentario

Tecno · 13 marzo, 2019 a las 3:33 pm

Que despeguen con electricidad y viajen con gasolina… tal vez un remolque terrestre que triplique la velocidad del sonido y a modo de los papalotes mande a un carguero al cielo.

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